Les runes anciennes

Les runes datent de quand ? Les historiens estiment qu’elles apparaissent à partir de 150 ans après Jésus-Christ. Elles ont perduré pendant plusieurs siècles, mais l’expansion du Christianisme a imposé, petit à petit, l’alphabet latin. Les runes ont cessé d’être utilisées en Europe occidentale dès 700 après JC, et à partir de 1100 après JC en Europe du nord. Après le Moyen-âge, elles ont principalement été employées à des fins ornementales.

Un alphabet runique ?

Que signifie le mot « rune » ? « Run » en Lithuanien veut dire « parler ». « Runo » en finlandais évoque l’idée de « poème ». En anglais, « rune » puise ses racines dans le mot « run » germanique qui signifie « secret ». Il est désormais utilisé pour décrire l’alphabet utilisé au nord de l’Europe par opposition à l’alphabet latin. On ne devrait d’ailleurs pas le qualifier d’alphabet, puisque ce mot suppose la présence des deux premières lettres de l’alphabet latin ou leurs déclinaisons, alpha et beta. Mais ce serait pinailler !

 

La « Vaksala Runestone » en Suède, gravée avec des runes du 12e siècle, de l’alphabet « Younger Futhark ».
La « Vaksala Runestone » en Suède, gravée avec des runes du 12e siècle, de l’alphabet « Younger Futhark ».

A quoi servaient les runes ?

Les livres n’existaient pas, le papyrus était encore resté en Egypte, les runes étaient pas conséquent utilisées avec les matières que l’on trouvait en Europe du nord : sculptées dans la pierre, gravées dans le cuir, apposées sur les objets, tracées sur les monuments… L’objet le plus ancien qui soit marqué avec des runes date de 150 ans après JC. Il s’agit d’un peigne trouvé à Vimose au Danemark. Les symboles qu’on y trouve appartiennent au « Elder Futhark », le premier alphabet runique qui a été utilisé entre 150 et 800 après JC. Pourquoi Futhark ? Parce qu’il s’agit des 6 premières lettres de cet alphabet : F U TH A R K.

 

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Les différentes versions

Entre 800 et 1100 après JC, c’est le « Younger Futhark » qui a été utilisé, avec de nombreuses déclinaisons selon les régions. En Islande, c’est principalement la version norvégienne qui a été utilisée. L’alphabet est devenu « Medieval runes » après 1100, et jusqu’à la fin du Moyen-âge, vers 1500. Entre 1500 et 1800 après JC, ce furent les « Dalecarlian runes ». Des versions plus récentes ont été mêlées avec des caractères latins. A noter que les islandais utilisaient une version simplifiée de l’alphabet « Younger Futhark », limitée à 16 runes

 

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Le saviez-vous ?

Les runes se lisent généralement de la gauche vers la droite, mais pas toujours. Les plus anciennes allaient indifféremment dans un sens ou dans l’autre. On les imagine racontant des poèmes, des sagas de Vikings, des exploits de guerriers. Mais la réalité est plus crue. Certes il existe des histoires racontées en runes, mais la plupart des inscriptions étaient plus basiques : des signatures sous la forme de graffitis et d’insultes (pas besoin d’exemple, il en existe dans toutes les toilettes publiques contemporaines), des messages d’amour (« Ragnar et Lagherta pour la vie »), des messages de type « Loki was here », des incantations magiques

 

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Une pierre gravée avec des runes, trouvée à Orphir, sur une île au nord de l’Ecosse

Le saviez-vous, version contemporaine ?

Le symbole des Waffen-SS nazis était une version du « S » de l’alphabet runique doublée, qui signifie « Soleil », mais qui a été modifiée par Heinrich Himmler pour devenir « Victoire ». Ce symbole a été imaginé par le SS Walter Heck en 1933 pour le compte du designer Ferdinand Hoffstatter. Son travail sur le « S », revisité pour ressembler à un double-éclair inquiétant (et désormais de sinistre mémoire) a rapporté 2,5 marks de l’époque à son auteur. Dans un registre plus léger, l’auteur anglais J.R.R. Tolkien a utilisé d’abord de vraies runes dans son univers fantastico-médiéval du Seigneur des Anneaux, mais a fini par inventer de toutes pièces son propre alphabet, le Cirth.

 

Le seigneur des anneaux, de Peter Jackson, selon J.R.R. Tolkien
Le seigneur des anneaux, de Peter Jackson, selon J.R.R. Tolkien

 

© photo principale : Scott Mitchell ; © photos texte : Astalos Guyla, Alx, Norman Gunthrie, CBaddict, AOL Time Warner